Night Train Angel

Leah is standing on the deserted train platform with her rucksack on, trying to warm her hands in her coat pockets and tapping her feet on the ground. The station looks shabby and desolate. She wraps her scarf tightly around her neck. She really shouldn’t have left her flat this late, but she was feeling so depressed and misses her boyfriend Peter like crazy. So that weekend in Paris was a spur of the moment decision. Even if it meant warning her two roommates at the last minute, packing a few belongings in her bag and dragging herself to the nearest cashpoint at midnight. She has withdrawn 200 euros and made her way to the station where she bought a ticket to the City of Lights on the Brive Paris sleeper train. She is on her way to meet her lover. After all, you only live once  and she would just DIE if she couldn’t see Peter the next day, feel the warmth of his skin against her and the softness of his cuddles. All that matters to her now is him, and to hell with her Erasmus studies in that sedate little French town in the middle of nowhere.   Peter and his dark moods, Peter and his uneven temper, Peter who blows hot and cold but also Peter the history graduate who thinks he belongs to another century, who is romantic and passionate, who cooks her nice meals and prefers letters to texts and emails. Although the tone of his letters had become colder recently. He had hinted at another female he had met at a party, who didn’t leave him indifferent. Leah had to respect his freedom as he respected hers. She had cried, then he had told her she was his only true love, distance was the problem. If they could see each other more often, everything would be different. How about a weekend in Paris to talk things over?

” I’ll get a Eurostar ticket and pay for a cosy little hotel. See you very soon my little duck”.

She checks her last messages on her mobile. It is now completely dark and misty. Two cats are meowing in the distance. Their cries are wild, they seem to be fighting. She can also hear some laughter and music from the nearby bars. Some stay open quite late at night. A woman in a short leather skirt approaches the station, stumbling on her high heels.

” Have you got a fag, love?”she asks Leah. A tall bearded man with a wrinkled face and an angry expression comes running after her and grabs her by the arm. Without a word of protest, she follows him back into one the clubs.

Leah can still hear the raucous laughter of the revellers. Maybe she could go and sit somewhere for a coffee, she is so cold…but those places look too seedy and she doesn’t dare. Her train shouldn’t be too long coming anyway.

She has sent a text to Peter and wants to check her messages. She realises her phone battery is dead. Oh no, not now, when she is so desperate to hear from him… She curses inwardly and tears start flooding her eyes. She has never trusted Peter very much. He has always made it very clear he was a free spirit…as she thought she was too until she met him.

” Are you okay?” She turns around and notices the young stranger standing right besides her. She was so absorbed in her own thoughts she had been totally oblivious to his presence. He is slim, has curly dark hair, a nice tan and very white teeth. He is wearing jeans, a baseball cap and a sweathshirt with some American logo.

” You know, you shouldn’t really be hanging around here on your own right now. It´s not a very safe part of the city.”

” I am waiting for my train. Would you mind if I borrowed your phone for a minute? I just need to call my boyfriend. He should be in Paris by now. I have no battery left and I can pay you for the call.”

– No problem, go ahead. As long as you are safe…”

He hands her his mobile. She tries to ring Peter but there is no reply. He smiles.

” Men are all the same, aren’t they? Hey, don’t panic. He’s probably asleep. You’ve got me to look after you now… By the way, what´s your name?”

” Leah.”

” Mine is Karim.” He has an engaging smile. He offers her a rolled up cigarette and they each get a coffee from the vending machine. She feels a bit better now, comforted by his presence and her stomach warmed up.

” Here’s our train. I’m afraid it´s not the TGV.” An ageing Corail Express that has seen much better days comes crawling into the station. Leah and Karim board carriage number 15.

” Mind if we have a little chat together?”he asks her. “I have some weed with me. No one is going to check on us at this time of night”. She agrees, so desperate for a bit of company.

” So where are you off to?”

” Paris. Just for the weekend. I’m supposed to be meeting my boyfriend.”

” Is it really serious between you two?”

She sighs.

” It´s complicated. I don’t think he’s quite ready to commit.”

” Yeah, I know the feeling. My last girlfriend kicked me out.” He hands her a joint.She inhales deeply. He asks her where she comes from, she says Birmingham, England.

” I am studying for a Law Degree. Then I might do a Master’s Degree. I’m only here for a year. What about you?”

” Oh you know, school’s never been my thing I’m afraid. Now I am going to Paris to stay with some mates and look for work. I lived with my brother in Marseille  when I moved from Algeria. I was only a kid. But there was a civil war in my country for a while. And I found it hard to get used to the French school system. I didn’t speak the language very well. And the other school kids were making fun of me and calling me a dirty Arab.”

” You know, I feel a kind of bond between us.” Leah feels more relaxed with the cannabis. “Maybe because in a way we are both foreign, both lonely. And Peter, he is always so uptight…”

” Perhaps you are an angel and are here to save me.”

” Save you from what?”

” Many things”. He stays silent for a while. The train rattles on the track. She leans her forehead on the window and closes her eyes.

He touches her hand gently.

” Is that a cashmere jumper you’re wearing?

” Yes, it was a Christmas present from my parents.”

” Your skin is so soft Leah. Let me warm your hands.”

He caresses her hands and strokes her hair.

” Have you ever fancied someone on a train before?”

” Well, last year I went on a trip to Spain and I took the train to go to Gibraltar. It was the middle of Summer and we were going through the Andalusian countryside. And I met that gorgeous Australian surfer with his tan and sunkissed hair. We could have…but we didn’t. Maybe I am too much of a Victorian after all. I’ve never been able to really let go of my inhibitions. I have always held back… Although I feel a bit different today…

” Amina was my girl. I was really serious about her. We were going to have a baby and everything. I tried to do everything right for her. But nothing was ever good enough. And it was the same with Karen. Thought she was above me. She told me to leave even though I had a good job and had given up drinking. But you… You could be my woman.”

” I’ll try to help you Karim. But it will only be one night…” She lets her head fall onto his shoulder and awaits his reaction. But he seems to be tensing up. She opens her eyes and he is staring at her with an expression of cold contempt.

” So this is it then. Just like the others. You’re all the same, Karen, Amina, all the same stuck up bitches. Just a bunch of dirty sluts.”

They have reached a signal.

“Karim, what is wrong with you?”

” What is wrong with me? I’ll tell you what is wrong with me if you just listen, bitch! No, don’t try to run away, Karen tried and it wasn’t any use…”

” Let me go please. I’ll do anything.”

Leah has tried to make a way for the door but  he has blocked her exit. He yanks her hair and pins her down to her seat. He tries to fondle her breasts. She pushes him away, kicking and screaming in terror. He puts his hand over her mouth.

” Do you know what it feels like to be rejected? No matter how hard you try, women never think you’re good enough for them. Never. And I’ve tried. I’ve really tried… What do you know about life anyway? Well, I’ll show you. I’ll show you a little bit of life…”

She scratches his face and tries to bite his hand. He slaps her.

” Look what you’ve just done to me bitch. You’ve just bitten me Leah. Do you know where Karen is now? She is lying in a bin bag at the bottom of the cellar. No one will ever find her now.”

Leah is begging, pleading for her life. Is it all going to end like this when all of her earlier problems now seem so futile by comparison. They engage in a desperate struggle.  She is just an animal fighting for her survival. He holds her down against the seat, his hands tightening against her throat. She tries to scream one more time but she can no longer utter any sound. She sees blinking lights in front of her and his dark demented eyes as the train keeps hissing.

He feels her going limp in his arms. He kisses and caresses her lifeless body. Quickly he opens the carriage window. He lifts the corpse and throws it out where it crashes at high speed against the rails. He heaves a sigh of relief and lights a cigarette. He glances at his watch. It is now 4.20 am.




Rencontre ferroviaire

Leah a toujours aimé les trains. Depuis toute petite elle aime les trains et la France. Elle a pas mal sillonné l’Europe avant sa première année à l’université. En train notamment, sac au dos. Comme elle se sentait libre à cette époque…imageAujourd’hui, elle a le coeur lourd. Elle a commencé depuis quelques mois son année d’études Erasmus à l’Université de Limoges. Elle aime bien cette petite ville de la France profonde. Mais l’Angleterre lui manque, et surtout Peter, l’étudiant aux yeux bleus, au sourire éclatant, dont elle elle tombée éperdument amoureuse. Qui fréquente la même université en Angleterre.. Il est souvent rêveur. Rêveur et utopiste. D’une humeur assez sombre aussi parfois. Mais elle l’aime, elle est accro. Elle n’avait pas prévu de tomber amoureuse. Ça ne faisait pas partie de ses plans. Elle se voyait comme un esprit libre. Elle voulait s’instruire, réussir sa licence, son Bachelor’s Degree, s’inscrire à un Master et trouver une place dans un cabinet d’avocats réputé. Elle aime aussi les bons repas, les soirées entre amis, fumer des joints et jouer de sa séduction. Elle sait qu’elle est belle mais pour l’instant Peter occupe toutes ses pensées. Il se montrait souvent jaloux, il ne l’avait pas vue d’un très bon oeil partir pour la France. Il l’avait serrée dans ses bras: promets-moi que tu me seras fidèle, sweetheart. I couldn’t bear to live without you… You’re my little duck. Tu es mon petit canard…

Un petit canard boiteux qui grelotte de froid. La nuit enveloppe les bâtiment de la gare et Leah tente vainement de se réchauffer. Elle pense aux longues missives qu’ils s’envoyaient. Peter aimait les lettres, il se disait romantique, d’un autre siècle. C’est peut-être cela qui l’attirait chez lui. Ils chattaient parfois aussi sur Internet ou se téléphonaient quand l’envie d’entendre la voix de l’autre se faisait trop forte, même pour échanger des propos anodins.

Et puis les lettres de Peter s’étaient espacées, étaient devenues plus froides. Leah avait frénétiquement tenté de rétablir la connexion. Souvent il ne répondait plus au téléphone ou elle tombait sur son répondeur. Il niait qu’il se fût passé quelque chose. Puis il lui avait expliqué qu’il avait besoin de prendre un peu de recul, qu’il ne savait plus où il en était. Il avait rencontré une fille à une soirée. Elle lui plaisait peut-être, il n’en était pas sûr, il n’était sûr de rien. Leah avait beaucoup pleuré, c’était son premier vrai chagrin d’amour. Et il l’avait rappelée, non, finalement, il tenait toujours à elle, seule la distance était responsable. Si seulement elle n’était pas partie aussi loin. Il avait besoin de la revoir, de la sentir, de la toucher…

Alors elle a décidé de le rejoindre. Elle a pris quelques jours de congé. Elle ne peut pas attendre les vacances. Et elle est là, jeans, baskets et sac à dos dans la gare de Limoges, à attendre le train de nuit qui l’amènera à Paris puis à Londres, où Peter l’attendra, elle l’espère, une bouteille de champagne à la main.

D’ailleurs, elle va lui envoyer un texto pour confirmer les horaires. Pas de chance, son portable est déchargé… Il n’y a pas foule dans ce hall de gare glacial. Ah si, ce jeune homme brun là-bas près du distributeur de boissons. Il lui fait un grand sourire et s’approche d’elle.

– Ça va Mademoiselle? Vous avez l’air un peu perdue.

– C’est juste que je voulais envoyer un texto à mon copain mais mon portable est déchargé.

– Je peux vous prêter mon téléphone si vous voulez. Ce n’est pas un problème.

Elle le regarde plus attentivement. Il a un type arabe, des cheveux très bruns, un visage avenant. Il doit avoir une vingtaine d’années comme elle. Il lui tend son téléphone d’un air insistant.:

– Allez-y, c’est de bon coeur. Vous avez un petit accent. Vous êtes étrangère?

– Oui, anglaise…

Elle essaie d’appeler Peter mais tombe sur son répondeur. Les larmes lui montent aux yeux.

– Ça ne va pas fort, hein? Vous voulez une cigarette?

Il lui roule une cigarette. Ce ne sont pas ses préférées mais elle inhale une longue bouffée. La fumée la réchauffe. Elle a brusquement envie de parler, de sentir quelqu’un à ses côtés.

Un sifflement se fait entendre. Le crissement du train sur les rails dans la ville endormie.

Ils prennent place tous les deux dans un compartiment. Presque naturellement elle le laisse s’asseoir à côté d’elle. Le train, comme le quai de gare, est presque désert. Elle lui demande où il va, ce qu’il fait dans la vie:

– Je vais à Paris crécher chez des potes.

– Chez des quoi? Elle ne comprend pas tout, il a un débit trop rapide et le français de Leah est plus littéraire que familier.

– On peut se tutoyer? Tutoyer, vouvoyer, elle n’a jamais trop compris la différence. Les Français sont bien compliqués.

Il se roule un joint et le lui tend.

– Et toi tu fais quoi?

– Etudiante.

– Ah, étudiante c’est génial ça. Moi aussi, j’aurais aimé suivre des études mais c’était pas trop mon truc. Et au début quand je suis venu d’Algérie je parlais pas trop bien le français.

Il sourit, découvrant des dents très blanches:

– Je t’ai même pas demandé ton nom. Moi, c’est Karim.

– Leah.

– Tu sais que tu es très belle Leah.

Sa voix est chaude est douce. Il lui parle de son enfance en Algérie, de son exil lors des troubles qui ont touché son pays, de son adolescence difficile dans la banlieue de Marseille. Finalement, ils sont tous les deux étrangers, tous les deux un peu exclus. Même au milieu de ses études, même avec Peter, elle s’est toujours sentie un peu seule. Peter qui s’éloigne peu à peu de son esprit…

Ce n’était pourtant pas la première rencontre ferroviaire qu’elle avait faite, mais sa vie paraissait si insouciante alors. Ce bel inconnu il y a trois ans, pendant son année sabbatique avant la fac et Peter dans le train qui la menait à Algesiras. Elle avait décidé de voir le rocher de Gibraltar. Les singes et les dauphins. La côte andalouse inondée de lumière. Prendre le ferry pour Tanger. Et ce jeune surfeur australien aux cheveux délavés. Elle n’avait même pas voulu savoir son nom. Tout de suite, ils s’étaient plu. Tout s’était passé de manière si simple, si fluide. Il lui avait caressé les seins, puis les cuisses, doucement dégrafé son soutien-gorge… Ils s’embrassaient encore et encore dans la chaleur torride de ce mois d’août andalou. Leah avait humé son odeur, ouvert sa braguette et senti son membre dur. Ils s’étaient aimés là, tous les deux, dans ce compartiment désert, d’une manière furtive et complice. Elle s’était rhabillée en riant. Personne ne les avait surpris. Elle sentait qu’il ne la méprisait pas, qu’ils s’étaient donnés l’un à l’autre dans une mutuelle liberté. Même s’ils n’allaient jamais se revoir. Et que c’était peut-être mieux ainsi.

Leah a fermé les yeux. La fatigue, les émotions, les vapeurs du cannabis. Karim lui caresse les cheveux.

– Tu sais, ma copine m’a quitté il y a quelques mois. C’est dur. C’était vraiment ma meuf. On voulait un gosse et tout. Depuis j’ai du mal à arrêter de picoler. J’ai la rage par moments.

– Je peux t’aider tu sais. A deux on est plus fort. Moi aussi, avec Peter, c’est pas la joie. Avec toi je me sens bien.

Elle glisse sa tête contre son épaule… Il se redresse.

– Alors toi aussi tu es comme les autres?

Son ton s’est durci. Soudainement dégrisée, elle lit quelque chose de fou dans son regard.

– Vous êtes toutes les mêmes, toi, elle, toutes des putes, toutes des sales putes!

– Karim, arrête, je veux t’aider. Son ton se fait suppliant maintenant.

– Tu veux baiser maintenant sale chienne, salope, eh bien tu vas voir…

Il lui agrippe les cheveux, tente de l’embrasser de force et de lui tripoter la poitrine. Elle pousse un hurlement, tombe à genou sur le sol. Il la relève et la cloue sur la banquette.

– Karim, arrête, arrête…

Elle se débat de toutes ses forces. Il lui plaque la main contre sa bouche en répétant salope,salope. Elle lutte desespérément pour sa survie. Il lui serre le cou. La dernière chose qu’elle verra, ce sera ce regard de haine et de démence à travers les mugissements du train.

Elle est inconsciente quand il jette son corps par la fenêtre et qu’il vient se briser contre un pylône. Il est 4 heures 10 du matin.